經濟學牛牤成長史

多年之後,以研究經濟學中的經濟學(the economics of the profession of economics)著稱的David Colander已經離開普林斯頓大學的講席教授職位,前往著名文理學院Middlebury College任教。自喻為Economic Gadfly(經濟學牛牤)的他,開始回首征程。

Colander認為,一個好的理論,應該滿足”The Yeah Criterion”, 也就是說其對一個現象的解釋真正讓自己心服口服:”Yeah, that’s right; that’s the way it works.”  但是,這個”The Yeah Criterion”實行起來很難,因為你既不能因為他人同意而同意,亦不可應為他人不同意而不同意,所以:

For the Yeah criterion to work, one needs an enormous ego, and an ability not to be influenced by the crowd.

Colander選擇在哥倫比亞讀經濟學博士,始於欣賞經濟學美妙的直覺。所以Colander認為好的經濟學研究既不應該像MIT學派那樣推崇簡潔漂亮的數學模型,也不應該像芝加哥學派那樣奉自由市場為真義。一旦意識到這一點,Colander立即放棄了自己幾乎完成的關於最優徵稅問題(optimal taxation)的畢業論文,轉而追尋符合自己的”yeah criterion”的研究——”The free-market solution to inflation”。

博士畢業不成問題,Colander的導師Vickrey也肯定他的論文,認為有望在頂級期刊發表。但當Colander把論文投到American Economic Review的時候,得到無情的拒絕:

[The rejection] wasn’t even polite. It said, essentially, that the paper was garbage, poorly written, incomprehensible, and wrong.

再嘗試其他期刊,換來的是更多的拒絕。此時Colander方意識到自己陷入了困境,一度想離開學術界。

困境之中,Colander得到多位朋友的鼎力支持,使得他重振信心。這段經歷中最有意思的是他和人緣甚廣的經濟學大家Abba Lerner的相識和合作。

Colander因為相近的研究興趣,曾多次試圖接近Abba但未有實質性的交流。後來的一次AEA(美國經濟學協會)在芝加哥的年會上,Colander的演講被安排在整個大會的最後一場(session),聽眾僅有兩個人!全是前來捧場的演講者的朋友。而Colander的演講在最後一個。

這一場開始不久,Abba居然來了。

Abba仔細聽了Colander的報告,並詳細質詢技術細節。兩個人細談三日之後,Abba被完全說服。然後Abba決定兩個人應該合寫一本書。

是年12月份,Colander和Abba不分晝夜一同工作。不出一個月,一本書已經寫完!

參考資料:

Colander, D., 1998. “Confessions of an economic gadfly” in Szenberg, M. (ed) Passion and Craft: Economists at Work. Ann Arbor: University of Michigan Press.

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